มีการเปิดเผยออกมาว่า นาธาเนียล ฟิลลิปส์ เซ็นเตอร์แบ็คดาวรุ่งของลิเวอร์พูลเกือบได้เป็นนักศึกษาที่มหาวิทยาลัยในอเมริกาแทนการเป็นนักเตะของหงส์แดง

              เรื่องราวของนาธาเนียล ฟิลลิปส์ กับลิเวอร์พูลเกี่ยวข้องกับคำว่า 'what-ifs' (จะเกิดอะไรขึ้นถ้า..) นับครั้งไม่ถ้วนและไม่น่าแปลกใจหากจะเริ่มต้นด้วยเรื่องใหญ่เรื่องนึง ด้วยการตัดสินใจที่แตกต่างกันเล็กน้อย ก็มีความเป็นไปได้ว่าแข้งวัย 24 อาจเล่นฟุตบอลของเขาในเมเจอร์ ลีก ซ็อคเกอร์ ในปัจจุบัน หรืออยู่ในโลกของการทำงานด้วยปริญญาด้านเศรษฐศาสตร์

             นั่นคือแผนของฟิลลิปส์เมื่อการเดินทางของเขากับโบลตัน วันเดอเรอร์ส สิ้นสุดลงในปี 2016 เขาได้รับทุนการศึกษาสี่ปีที่มหาวิทยาลัยนอร์ทแคโรไลน่าที่ชาร์ล็อตต์ รายละเอียดต่างๆ เสร็จสมบูรณ์แล้วในหนังสือแสดงเจตจำนงแห่งชาติของเขา โดยมีการประกาศการย้ายทีมบนเว็บไซต์ของทีมแล้วด้วย มีการจองเที่ยวบินของเขา, ค่ามัดจำที่พักและกำหนดเพื่อนร่วมห้องแล้ว (นั่นก็คือผู้เล่น MLS ในปัจจุบันอย่าง คัลลัม มอนต์โกเมอรี่)

              “ผมต้องไปรับเขาที่สนามบินในวันพฤหัสบดี ผมจำได้” เควิน แลงแกน เฮดโค้ชของทีมฟุตบอลชาย Charlotte 49ers ทีมกีฬาตัวแทนของมหาวิทยาลัยนอร์ทแคโรไลน่าที่ชาร์ล็อตต์ กล่าวกับ Liverpoolfc.com แต่การไปรับไม่เคยเกิดขึ้น ฟิลลิปส์ต้องการจะพยายามครั้งสุดท้ายในการเป็นนักเตะอาชีพในอังกฤษโดยเซ็นสัญญากับอคาเดมี่ของหงส์แดงในวันที่เขาจะบินไปอเมริกา มันเป็นจุดเริ่มต้นของ 'เรื่องราวที่ดีมากๆ' ของเขากับสโมสรตามที่เจอร์เก้น คล็อปป์ กล่าวถึง หลังได้ประเดิมพรีเมียร์ลีกของฟิลลิปส์เมื่อเดือนตุลาคม

              "ก่อนหน้านั้นเรามีเพจเฟซบุ๊คที่ผู้เล่นทุกคนจากทั่วโลกจะโพสต์ท่าออกกำลังกายและติดต่อกับทุกคนและสนุกไปด้วยกัน" แลงแกน เล่า "เขาอยู่ที่นั่น โพสต์การออกกำลังกายของเขาและส่งรูปของตัวเองขณะกำลังออกกำลังกายมา" "ประมาณสองสัปดาห์ก่อนหน้านั้น ผู้ช่วยของผมบอกว่า 'ผมคุยกับแนทและเขากำลังทำปรีซีซั่นกับฮัดเดอร์สฟิลด์' และเราก็แบบ 'โอ้'" "แต่ผมคุยกับจิมมี่ (พ่อของแนท) และเขาก็บอกว่า 'ดูนะ ถ้าเขาไม่ได้รับข้อตกลงสองปีกับทีมในระดับแชมเปี้ยนชิพขึ้นไป เขาก็ต้องมาอเมริกา เขาจะไม่เสียเวลาไปกับข้อตกลงหนึ่งปีในลีกวันและลีกทู'"

              "จากนั้นอีกหนึ่งสัปดาห์ต่อมา เขาก็เตรียมปรีซีซั่นกับลิเวอร์พูลและเราก็คิดว่า 'เขาจะได้ข้อตกลงสองปีกับลิเวอร์พูลหรือไม่? นั่นเป็นเรื่องที่ยิ่งใหญ่สำหรับเด็กที่ออกมาจากโบลตัน'" "เขาไปเล่นกับเซลติกในคืนก่อนและบนรถบัสขากลับ พวกเขาเรียกเขาไปคุยเงียบๆ และบอกว่า 'เราต้องการเซ็นสัญญาที่นี่และเรามีข้อตกลงสองปี'" "ความจริงผมต้องไปรับเขาที่สนามบินเวลา 5 โมงเย็นและผมได้รับโทรศัพท์ตอน 11.00 น. ที่โทรบอกว่า 'ผมขอโทษจริงๆ ที่ทำแบบนี้กับคุณ' ผมก็แบบ 'ผมเข้าใจได้ เป็นผมก็คงทำบบเดียวกัน'" "เขาเป็นคนสุภาพมากๆ ซึ่งเราก็คิดว่า 'ถ้าเราได้เขามาที่นี่จะเป็นอย่างไรกันนะ? จะคว้าแชมป์ระดับประเทศได้มั้ย?' แต่การเดินทางของทุกคนแตกต่างกันและดีสำหรับเขา เขาควรคว้าโอกาสของเขาใช่มั้ยล่ะ?”

              แต่ในที่สุดฟิลลิปส์ก็ไปชาร์ล็อตต์จนได้แต่เป็นในฐานะทีมชุดแรกของลิเวอร์พูล ซึ่งเป็นนัดแรกของการทัวร์ปรีซีซั่น 2018 ของทีมในสหรัฐอเมริกา และครั้งแรกของฟิลลิปส์ในทีมชุดใหญ่ก็คือที่นอร์ทแคโรไลน่า เป็นเรื่องบังเอิญที่พวกเขาใช้มหาวิทยาลัยนอร์ทแคโรไลน่าเป็นศูนย์ฝึกซ้อมที่ชาร์ล็อตต์ของพวกเขาขณะอยู่ที่นั่น

              “แนทเดินไปที่สนามแข่งแล้วมาทักทายพวกเรา” แลงแกนเล่า "เจอร์ เก้น คล็อปป์ หันมามองซ้ำๆ และถามว่า 'นายรู้จักพวกนี้ได้ยังไง?'" "เขามาคุยด้วยแล้วเราก็คุยกันอย่างออกรสกับเจอร์เก้น คล็อปป์ เขาพูดกับเด็กในมหาวิทยาลัยของเราทุกคนเช่นกัน ดังนั้นมันจึงเป็นประสบการณ์ที่ยอดเยี่ยมมาก"

              การที่ได้เห็นวิธีการที่ฟิลลิปส์รับมือกับฟุตบอลพรีเมียร์ ลีกและแชมเปี้ยนส์ ลีกในฤดูกาลนี้เป็นลักษณะเดียวกับที่คนที่เกือบจะเป็นโค้ชของเขาสังเกตเห็นเมื่อมีอีเมล์ที่เข้ามาในอินบอกซ์แบบไม่รู้เนื้อรู้ตัว แลงแกนเล่ารายละเอียดให้ฟังว่า

              "เขาส่งอีเมล์มาในเดือนธันวาคม เหมือนเราได้รับอีเมล์หลายร้อยฉบับจากชายหนุ่มทั่วโลกที่กำลังจะออกจากสโมสรอาชีพ, อคาเดมี่เยาวชน และมันก็เด่นชัดออกมา" "ในฐานะผู้เล่นเขาเด่นชัดออกมาในฐานะคนที่มีพื้นฐานการป้องกันที่ยอดเยี่ยม อาจเป็นอย่างที่คุณเห็นในตอนนี้ มันเด่นชัดว่าเขาชอบที่จะเอาชนะในการโหม่ง, เขาชอบที่จะเอาชนะในการเสียบสกัด, ชอบที่จะครองเกมเหนือกว่า" “แน่นอนว่าเขาไม่ใช่นักเตะที่พร้อมหรือสมบูรณ์แบบ เขาค่อนข้างดิบและดูเหมือนว่าตัวเขาจะยืดออกไปประมาณหกนิ้วในปีที่แล้วดังนั้นเขาจึงยังคงต้องยอมรับเกี่ยวร่างกายของเขา ซึ่งบางครั้งเด็กอายุ 18 ปีก็เป็นแบบนั้น”

              "เขาดูเหมือนมีศักยภาพที่ยอดเยี่ยมเพราะมีพื้นฐานที่ยอดเยี่ยมในการป้องกันในตัว ดังนั้นคุณไม่จำเป็นต้องสอนเรื่องนั้น มันมากกว่าอะไรแบบ 'โอเค เขามีเพดานที่สูง, อนาคตที่ยิ่งใหญ่และมีศักยภาพ'" "ผมคิดว่าความฝันของเขาคือการเป็นนักฟุตบอลอาชีพมาโดยตลอดและสำหรับเขาแล้วคงอาจจะคิดว่า 'โอเค มันอาจจะสิ้นสุดลงแล้วสำหรับการเดินทางจากอังกฤษ ฉันต้องยอมแพ้กับความฝันของฉันหรือฉันสามารถหาหนทางอื่นที่จะทำมันได้มั้ย?' และผมรู้ว่าการศึกษาสำคัญมากสำหรับเขาและครอบครัวของเขา"

              "เขาโดดเด่นออกมาเพราะเขาเป็นผู้ใหญ่มากและเขากำลังสอบ A Levels ถ้าคุณขอให้เขาส่งเอกสารไปยัง NCAA (สมาคมกีฬาระดับอุดมศึกษาแห่งชาติ) เขาก็ทำทันที ดังนั้นเขาจึงโดดเด่นในแง่ที่ว่าเขาเป็นผู้ใหญ่มากและดูแลงานของเขาได้ บางครั้งผู้เล่นอายุน้อยที่มาจากต่างประเทศ คุณต้องขอร้องพวกเขาสี่หรือห้าครั้ง แต่เขาก็ทำมันทันที"

             แม้ว่าแลงแกนจะไม่เคยเป็นโค้ชให้ฟิลลิปส์เลยแม้แต่วันเดียว แต่ตอนนี้เขาใช้เซ็นเตอร์ฮาล์ฟของลิเวอร์พูลเป็นตัวอย่างว่าการเดินทางของนักฟุตบอลทุกคนนั้นแตกต่างกัน

              "เราใช้เวลาอยู่ที่นี่ตลอดเวลากับเด็กผู้ชายที่ก้าวขึ้นมา" เขากล่าวสรุป "มันไม่ได้เกี่ยวกับการเป็นเด็กอายุ 16 ปีที่ดีที่สุด, อายุ 17 ปีที่ดีที่สุด มันเป็นแค่ทำให้ดีเท่าที่จะทำได้ในวันนี้ และมาดูกันว่าพรุ่งนี้จะพาคุณไปที่ไหน ดูเหมือนว่านั่นจะเป็นเรื่องราวของเขา" "เรารู้สึกยังไงน่ะเหรอ? เรามีความภาคภูมิใจเล็กๆ เราไม่ได้มีส่วนในการพัฒนาของเขาจริงๆ แต่แน่นอนว่าเรามีส่วนในเรื่องราวของเขา" "เราเฝ้าดูเขาอย่างใกล้ชิด ฉลองความสำเร็จร่วมกับเขาและมีความสุขสำหรับเขา หวังว่ามันจะดำเนินต่อไปอีกยาวนาน"