น่าจะเป็นที่แน่นอนแล้วว่า โคกะ ซารินะ หัวเสาตัวเก่งของทีมชาติญี่ปุ่น จะหมดสิทธิ์ลงสนามช่วยทีมในการแข่งขันทุกนัดที่เหลือของศึกโอลิมปิกเกมส์ 2020

ดาวตบวัย 25 ปี หล่นลงมาเหยียบเท้าของคู่แข่ง ในระหว่างเกมเซตที่ 3 ที่พบกับ เคนยา ในนัดเปิดสนาม ที่อารีอาเกะ อารีนา จนทีมงานต้องอุ้มออกจากสนาม

ผลก็คือ โคกะ ข้อเท้าแพลง และมีอาการบวม แต่โชคดีไม่มีผลถึงกระดูก ทว่าสิ่งที่ตามมาคือทำให้เจ้าตัว จะอดลงสนามให้กับทีมชาติญี่ปุ่น ในเกมหลังจากนี้

ซึ่งในเกมนัดที่ 2 ของ ฮิโนโตริ นิปปอน ที่ลงสนามพบกับ เซอร์เบีย โคกะ ได้เข้ามาเป็นเพียงแค่ผู้ชมในสนามที่คอยให้กำลังใจเพื่อนร่วมทีม และทีมต้องมีผู้เล่นในระบบแข่งขันเพียงแค่ 11 คน

จะว่าไปแล้วก็น่าเห็นใจ หัวเสาจาก เอ็นอีซี เรด ร็อกเก็ตส์ เหมือนกัน เพราะนี่เป็นโอลิมปิกเกมส์ หนแรกของเธอที่จะมีโอกาสได้วาดลวยลายในสนาม ซึ่งเมื่อ 5 ปีก่อน ที่บราซิล เธอถูกหั่นชื่อจากการเป็นผู้เล่น 12 คนสุดท้ายของทีม

และ นากาดะ คูมิ หัวหน้าผู้ฝึกสอนของญี่ปุ่น ได้ปรับเกมด้วยการส่ง อิชิอิ ยูกิ รวมไปถึงสลับให้กับ ฮายาชิ โคโตนะ ได้ลงสนามประจำการในตำแหน่งหัวเสา แทนที่ของ โคกะ ในเกมที่พบกับ เซอร์เบีย

ทว่าสุดท้าย ญี่ปุ่น ก็ต้านไม่ไหว พ่ายให้กับ เซอร์เบีย 0-3 เซต

ปี 2021 นับว่าเป็นการรีแบรนด์ใหม่ของทีมชาติญี่ปุ่น ภายใต้การนำของ นากาดะ คูมิ กุนซือวัย 55 ปี ที่พยายามจะให้โอกาสกับผู้เล่น 3 ตัวหลัก ทั้ง โคกะ ซารินะ, อิชิกาว่า มายุ และ คุโรโกะ ไอ ได้ลงสนามอย่างต่อเนื่อง

ในการแข่งขันเนชันส์ ลีก ที่ประเทศอิตาลี ทีมชาติญี่ปุ่น ส่งผู้เล่น 3 คนนี้ลงสนามอยู่เป็นนิจ และทั้งหมดก็ยังทำผลงานได้อย่างยอดเยี่ยม จนพาทีมทะลุผ่านเข้าไปถึงรอบรองชนะเลิศ

นั่นถือว่าเป็นผลลัพท์ที่ดีอย่างมากของการเลือก 3 ผู้เล่นนี้ เป็นกำลังหลักของทีม และเราก็คาดเดาได้ว่า คงจะเป็นขุมกำลังสำคัญของทีมในการลงเล่นศึกโอลิมปิกเกมส์ ที่พวกเธอจะเป็นเจ้าภาพ

รวมถึงเป้าหมายของทัพสาวซามูไร คือการลุ้นเหรียญรางวัลของโอลิมปิกเกมส์อีกครั้ง หลังจากที่ทำได้ครั้งล่าสุดคือเหรียญทองแดง เมื่อปี 2012

และด้วยคู่แข่งร่วมสายของญี่ปุ่น ในรอบแรก หากมองดูแล้วพวกเธอก็มีโอกาสสูงทีเดียวที่จะจบการแข่งขัน 1 ใน 4 และกรุยทางเข้าสู่รอบต่อไปได้

แต่เมื่อสงครามที่พึ่งจะเริ่ม พวกเธอต้องขาดอาวุธสำคัญอย่าง โคกะ ที่น่าจะส่งผลกระทบต่อทีมพอสมควร

ในตอนนี้ ญี่ปุ่น ลงสนามแข่งขันไปแล้ว 2 เกม นัดแรกเอาชนะ เคนยา 3-0 เซต ส่วนเกมที่สอง เจอของหนักอย่าง เซอร์เบีย และพ่ายไป 0-3 เซต

พวกเธอยังมีคิวลงสนามอีก 3 เกมในรอบแรก และจะเจอกับคู่แข่งที่เรียกได้ว่า "เขี้ยวลากดิน" ทั้งหมด

วันที่ 29 กรกฎาคม 2564
17.40 น. ญี่ปุ่น พบ บราซิล

วันที่ 31 กรกฎาคม 2564
17.40 น. ญี่ปุ่น พบ เกาหลีใต้

วันที่ 2 สิงหาคม 2564
17.40 น. ญี่ปุ่น พบ โดมินิกัน

หากมองถึงเรื่องของศักยภาพในการลุ้นคว้าชัย อาจจะตัด บราซิล ออกไปก่อน และจะทำให้เหลือทีมที่ ญี่ปุ่น ต้องเอาชนะให้ได้นั่นคือ เกาหลีใต้ และ โดมินิกัน

ซึ่งผลงานใน VNL ล่าสุด ญี่ปุน เอาชนะ 2 ทีมดังกล่าวมาได้ แต่นั่นก็เป็นการชนะโดยที่มี โคกะ ลงสนามด้วย และก็อาจจะเป็นรายการที่อาจจะยังวัดผลอะไรได้ไม่มากนัก

ดังนั้น 3 เกมที่เหลือของ ญี่ปุ่น ที่ไร้ โคกะ อาจจะเป็นงานยากของพวกเธอเลยทีเดียว เพราะทั้ง เกาหลีใต้ และ โดมินิกัน เชื่อว่าต่างก็หวังที่จะเอาชนะ ญี่ปุ่น เพื่อการลุ้นให้อยู่ในเส้นทางของการเข้ารอบก่อนรองชนะเลิศด้วยเช่นกัน

กระนั้น แม้ว่า การขาดหายไปของ โคกะ จะมีผลต่อฟอร์มการเล่นของ ญี่ปุ่น ในการลงสนามของทุกเกมที่เหลือ แต่ด้วยขุมกำลังของทีม ทั้ง อิชิอิ ยูกิ กับ ฮายาชิ โคโตนะ คงจะพอทดแทนกันได้ และน่าทำให้ ญี่ปุ่น เพียงพอต่อการเข้ารอบก่อนรองชนะเลิศ

ส่วนจะไปได้ไกลกว่านั้นหรือเปล่า อาจจะต้องรอดูคู่แข่งในรอบนั้น ๆ กันต่อไป