นับเป็นฤกษ์งามยามดีอย่างมาก แม้ว่าจะอยู่ในสถานการณ์บ้านเมืองที่หันเหไปทางบัดซบ เพราะอะไรต่อมิอะไรมากมาย แต่เราก็จะได้ดูวอลเลย์บอลทีมชาติไทย ได้ลงแข่งขันในรายการของ FIVB อีกหนึ่งทีม

นั่นคือ วอลเลย์บอลเยาวชนหญิง อายุต่ำกว่า 20 ปี ชิงแชมป์โลก 2021 ที่จะเป็นการกลับมาแข่งขันของทีมชาติไทย ในรายการนี้เป็นครั้งแรกในรอบ 8 ปี หลังจากที่ครั้งสุดท้ายที่เราคัดผ่านคือปี 2013

หนนี้ส่วนหนึ่งการที่เราได้เข้าร่วมแข่งขัน ก็เป็นเพราะเหตุการณ์โควิด-19 ถล่มโลก ทำให้หลาย ๆ ทีมไม่สามารถเดินทางไปร่วมชิงชัยที่ประเทศเนเธอร์แลนด์ และ เบลเยียม ที่เป็นเจ้าภาพร่วมได้

ผลส้มที่สุกงอมจึงหล่นมาหาทีมชาติไทย ซึ่งสมาคมฯ ของไทยก็ยินดี และตอบรับในการส่งทีมไปร่วมแข่งขันในครั้งนี้

ย้อนความสักหน่อย การเว้นช่วงของทีมชาติไทย ที่ไม่ได้ไปร่วมในศึก U20 ชิงแชมป์โลก ที่หายไปนาน 8 ปี (4 สมัย) เป็นเพราะจำนวนทีมที่จะได้ไปเล่นในรอบสุดท้ายของรายการนี้ ให้โควตาทีมจากเอเชีย เพียงแค่ 2 ทีม

กล่าวคือ ทีมจากเอเชีย ที่จะได้เข้าร่วมแข่งขันในศึกชิงแชมป์โลก U20 จะต้องผ่านเข้าไปชิงชนะเลิศในรายการชิงแชมป์เอเชีย ซึ่งจะเป็นรายการคัดเลือกของทวีปเอเชีย เท่านั้น

และทีมสาวไทยของเราก็มีผลงานที่ดีที่สุดในชิงแชมป์เอเชีย ของรุ่น U19 คืออันดับ 3 ถึง 2 สมัยติด (2016, 2018) ทำให้การได้เข้าไปเล่นในชิงแชมป์โลกของเรานั้นค่อนข้างห่างไกล

อีกทั้งในปี 2013 ล่าสุดที่เราได้ไปแข่งขันนั้น FIVB ได้เพิ่มจำนวนทีมที่จะแข่งขันในรอบสุดท้ายจาก 16 ทีม มาเป็น 20 ทีม และเพิ่มโควตาของทวีปเอเชีย จากเดิม 3 ทีม มาเป็น 4 ทีม

ทว่าหลังจากนั้นในปี 2015 เป็นต้นมา ศึกชิงแชมป์โลก ในชุด U20 ก็ลดจำนวนทีมรอบสุดท้าย ลงตัวที่ 16 ทีม รวมถึงโควตาของทวีปเอเชียก็ลดมาเหลือ 2 ทีมเท่านั้น

และเมื่อเราทราบข่าวว่าการได้เข้าร่วมแข่งขันในศึกชิงแชมป์โลก หนนี้ ทางสมาคมฯ ก็เร่งดำเนินการในการหาสถานที่ฝึกซ้อมให้กับนักกีฬา เพื่อเตรียมทีมให้ได้เร็วที่สุด

เพราะวันที่เรารู้อย่างเป็นทางการว่าจะได้แข่งขันนั่นคือในช่วงกลางเดือนมิถุนายน 2564 และการแข่งขัน U20 ปี 2021 จะแข่งขันระหว่างวันที่ 9-18 กรกฎาคม 2564 ซึ่งมีเวลาเตรียมทีมกันค่อนข้างน้อย

รวมถึงนักกีฬาส่วนใหญ่ที่ถูกเรียกตัวเข้ามาฝึกซ้อม ก็ล้วนแล้วแต่เป็นผู้เล่นที่เคยติดทีมชาติไทย ทั้งในชุด U17 หรือชุด U18 มาแล้วแทบจะทั้งหมด ซึ่งแม้ว่าเวลาการเตรียมตัวจะมีกันไม่มาก แต่ทุกคนก็ตั้งใจกับการแข่งขันครั้งนี้

ตัวหลักของทีมชุดนี้นำโดย วิรัลยุพา อินทร์จันทร์ บีหลังจาก ไดมอนด์ ฟู้ด วีซี ที่ในฤดูกาลที่แล้วของไทยแลนด์ลีก โชว์ฟอร์มกับทีมได้ในหลาย ๆ นัด รวมถึง 3 กำลังหลักจาก 3BB นครนนท์ ทั้ง วิมลรัตน์ ทะนะพันธุ์ บอลเร็ว, จิดาภา นาหัวหนอง ตัวรับอิสระ, สุภัชชา คัมตระรักษา มือเซต

นอกจากนี้ยังมี เสาวภา สู่สุข บอลเร็วอีกคนจาก 3BB นครนนท์ ที่ในการแข่งขัน U18 ชิงแชมป์โลก 2018 เธอทำแต้มสูงสุดให้กับทีมชาติไทย ที่ 98 คะแนน และยังเป็นผู้เล่นทำแต้มอันดับ 10 ของรายการอีกด้วย

ส่วนตัวของหัวหน้าผู้ฝึกสอนชุดนี้ เป็น "โค้ชยะ" นาวาอากาศโท ณัฐพนธ์ ศรีสมุทรนาค ที่กลับมารับงานคุมทีมเยาวชนไทยอีกครั้ง รวมถึงเจ้าตัวยังเป็นโค้ชคนล่าสุด ที่ได้คุมทีมชาติไทย ในการแข่งขันรายการนี้เมื่อปี 2013

สายของการแข่งขัน ทีมชาติไทย อยู่ในกลุ่ม ซี แข่งขันที่ประเทศเนเธอร์แลนด์ ร่วมกับ รัสเซีย, ตุรกี และ สหรัฐอเมริกา

แม้ว่าจะเป็นการไปเข้าร่วมแบบกะทันหัน แต่การได้ไปแข่งขันมันก็คือประสบการณ์ที่ดี และล้ำค่า มองในอีกมุมหนึ่ง นับว่าเป็นโบนัสที่แสนจะพิเศษสำหรับเด็ก ๆ ชุดนี้ เพราะการได้มาแข่งในรุ่น U20 ที่ผ่านมาเรามีโอกาสแค่ในเอเชีย แต่คราวนี้เป็นการแข่งขันในระดับโลก

รวมถึงยังอาจจะเป็นการมอบความบันเทิงในการเชียร์กีฬาให้กับคนไทย ในช่วงเวลาที่ยากลำบากแบบนี้

หวังว่าผลงานของน้อง ๆ U20 จะทำออกมาได้ดี อาจจะไม่ใช่ผลงานการแข่งขัน แต่การได้เข้าร่วม และสู้กับมันทุกแต้มต่างหาก คือสิ่งที่น่าประทับใจที่สุด