ในช่วงนี้นอกจากข่าวของวอลเลย์บอลทีมชาติไทย ในการแข่งขันเนชันส์ ลีก 2021 ที่ประเทศอิตาลี ที่กำลังอยู่ในช่วงท้ายของการแข่งขัน ยังถือว่ามีข่าวที่น่ายินดีอย่างมากของทีมลูกยางไทย นั่นคือทีมยุวชน และเยาวชนของเรา มีสิทธิเข้าไปแข่งขันในศึกชิงแชมป์โลก

ซึ่งนับว่าเป็นข่าวที่น่าสนใจอย่างมาก ตลอดระยะเวลาเกือบ 10 ปีที่ผ่านมา ทีมชาติไทย ในรุ่นกระเตาะ ได้มีโอกาสไปแข่งขันในศึกชิงแชมป์โลก เพียงแค่ ยุวชน U18 ของทีมหญิง ซึ่งถือว่าผูกปีไปเป็นประจำ

ขณะที่ในรุ่นเยาวชน U20 ของทีมหญิง ครั้งสุดท้ายที่เราได้ไปชิงแชมป์โลก คือปี 2013 ในชุดที่เรามีทั้ง ทัดดาว นึกแจ้ง, อัจฉราพร คงยศ, กัตติกา แก้วพิน และหลังจากนั้นพอ สหพันธ์วอลเลย์บอลนานาชาติ (FIVB) ได้ปรับจำนวนทีมเข้ารอบสุดท้ายของ U20 ชิงแชมป์โลก จาก 20 ทีม มาเหลือ 16 ทีม เราก็ไม่ได้ไปเข้าร่วมสังฆกรรมอีกเลย

ส่วนเกมของทีมชาย ทั้งในรุ่นยุวชน-เยาวชน แทบจะไม่ต้องพูดถึง เพราะเราเคยเข้าร่วมแข่งขันเพียงรายการละ 1 ครั้ง โดยทีมยุวชน U19 เป็นเจ้าภาพ ในปี 2003 ที่ จ.สุพรรณบุรี และทีมเยาวชน U21 เป็นเจ้าภาพ ที่ จ.อุบลราชธานี และ จ.ศรีสะเกษ เมื่อปี 1999

ย้อนความกันก่อน การแข่งขันวอลเลย์บอลชิงแชมป์โลก ในทุกรุ่นอายุของ FIVB จะแข่งขันทุก ๆ 2 ปี ในปีที่เลข ค.ศ.ลงท้ายด้วยเลขคี่ และหนนี้ตกในปี 2021

รุ่นยุวชน คือประเภททีมหญิง U18 และประเภททีมชาย U19 จะมีทีมเข้าร่วมแข่งขันในรอบสุดท้ายทั้งหมด 20 ทีม และโควตาตัวแทนของทวีปเอเชีย จะคัดเอาทีมอันดับ 1-4 จากการแข่งขันในรายการชิงแชมป์เอเชีย ไปเข้าร่วมแข่งขัน

ขณะที่ในรุ่นเยาวชน ประเภททีมหญิง U20 และประเภททีมชาย U21 รอบสุดท้ายของชิงแชมป์โลก จะมีทั้งหมด 16 ทีม ส่วนโควตาของทวีปเอเชีย ที่จะได้ไปแข่งขันคือ 2 ทีม ที่จะมากจาก แชมป์ และรองแชมป์ ของชิงแชมป์เอเชีย

อีกทั้งอย่างที่เราทราบกันว่าในปี 2020 ซึ่งจะเป็นปีที่หลาย ๆ ทวีป จะจัดแข่งขันเพื่อคัดทีมมาชิงชัยในศึกชิงแชมป์โลกนั้นไม่สามารถเกิดขึ้นได้ เนื่องจากสถานการณ์ของโควิด-19 ที่ระบาดอย่างหนัก

ยิ่งในทวีปเอเชียแล้ว ทาง สหพันธ์วอลเลย์บอลแห่งเอเชีย (AVC) ได้เลื่อนการแข่งขันออกไปจนถึงช่วงต้นปี 2021 ทว่าการแข่งขันก็ไม่สามารถเกิดขึ้นได้ในทุกรุ่นอายุ

ท้ายที่สุด AVC จึงได้ตัดสินใจ ยึดเอาอันดับเดิมของการแข่งขันชิงแชมป์เอเชีย ในรุ่นยุวชน-เยาวชน เมื่อปี 2018 เป็นตัวแทนของเอเชีย ที่จะได้เข้าร่วมแข่งขันในศึกชิงแชมป์โลกแทน

และเมื่อเทียบอันดับกันแล้ว เหมือนเช่นเคย ทีมชาติไทย มีเพียงแค่ทีมยุวชน U18 ของทีมหญิง ที่จะได้เข้ารอบสุดท้ายของศึกชิงแชมป์โลก เพราะจบอันดับ 3 ของชิงแชมป์เอเชีย 2018

ทว่าเราได้รับข่าวดีอีกข่าว เมื่อทีมยุวชนชาย U19 จะได้สิทธิเข้าร่วมแข่งขันในชิงแชมป์โลกเช่นกัน เพราะรายการนี้ จัดที่ประเทศอิหร่าน และแม้ว่าเราจะจบอันดับ 5 ในศึกชิงแชมป์เอเชีย 2018 ทว่าเจ้าภาพอย่าง อิหร่าน ติด 1 ใน 4 ของรายการนั้นอยู่แล้ว ทำให้เราได้เข้าไปแข่งขันในชิงแชมป์โลก หนนี้ด้วย

ยิ่งไปกว่านั้น เมื่อถึงวันที่ทาง FIVB ได้ยืนยันทีมที่จะเข้าร่วมแข่งขัน และวันที่จับสลากแบ่งกลุ่มในแต่ละรายกาย เรายังได้รับข่าวดีอีกข่าว นั่นคือการได้สิทธิเข้าร่วมรอบสุดท้ายในศึกชิงแชมป์โลก ของทีมเยาวชนหญิง U20

นอกจากนี้ เรืออากาศเอก จักรสุวรรณ โตเจริญ เลขาธิการสมาคมกีฬาวอลเลย์บอลแห่งประเทศไทย ยังเซอร์ไพรส์ต่ออีกว่า ทีมเยาวชนชาย U21 จะได้สิทธิไปแข่งขันในศึกชิงแชมป์โลก ด้วยเช่นเดียวกัน

ซึ่งนับว่าเป็นครั้งแรกของทีมชาติไทยของเรา ที่ทีมยุวชน รวมถึงเยาวชน ในทุกรุ่นระดับอายุ จะสามารถควอลิฟาย เข้าสู่รอบสุดท้ายของชิงแชมป์โลกได้พร้อมกันทั้ง 4 รุ่น แม้จะได้ในช่วงเวลาของการระบาดของโควิด-19 ก็ตาม

เพราะนอกจาก จีน, ญี่ปุ่น และ เกาหลีใต้ แล้ว ในเอเชีย ก็แทบจะไม่มีทีมไหนเลยที่ทีมชาติชุดเล็ก จะได้เข้ารอบสุดท้ายของชิงแชมป์โลก พร้อมหน้าพร้อมตากันขนาดนี้

แต่เราก็ติดปัญหานิดหน่อย เพราะช่วงการจับสลากแบ่งกลุ่มของในแต่ละรุ่นอายุ ไล่ตั้งแต่ U18, U19, U20 นั้นไม่มีปัญหา เพราะมีชื่อของทีมชาติไทย เข้าร่วมจับสลาก และได้ผลออกมาเป็นที่เรียบร้อย

จะมีก็เพียงในรุ่น U21 ที่ไม่มีชื่อของทีมชาติไทย ในพิธีการจับสลาก ทว่าเป็นทีมของ ทีม 1 ซึ่งทาง FIVB ยังไม่ได้เผยว่าจะเป็นทีมไหน และทางสมาคมฯ ของไทยเอง ก็ยังยืนยันว่า เราได้สิทธิเข้าไปแข่งแน่นอน เพราะได้ยืนยันกับทาง FIVB ไว้แล้ว

ดังนั้นทีม 1 ของการจับสลากแบ่งกลุ่ม ในรุ่น U21 ก็น่าจะเป็นทีมชาติไทย อย่างแน่นอน

และคำถามที่หลาย ๆ คนสงสัยกันในช่วงของการจับสลากแบ่งกลุ่มของแต่ละรายการว่า เหตุใดจึงไม่มีชื่อของทั้ง จีน, ญี่ปุ่น, เกาหลีใต้, ไต้หวัน หรือทีมอื่น ๆ ในเอเชีย เข้าร่วมแข่งขันในรายการนี้เลย

เพราะผลการจับสลากทีมจากเอเชีย ไม่ว่าจะเป็นทั้งทีมชาย หรือทีมหญิง จะมีเพียงแค่ ไทย, อิหร่าน และ บาห์เรน เท่านั้น

AVC กล่าวเพียงสั้น ๆ ว่า บรรดาทีมเหล่านั้นของเอเชีย ไม่ว่าจะเป็น จีน, ญี่ปุ่น, เกาหลีใต้ หรือ ไต้หวัน ต่างถอนตัวจากการแข่งขันหนนี้ทั้งหมด ส่วนเหตุผลนั้นก็น่าจะมาจากความกังวลในเรื่องของโควิด-19 รวมถึงอาจจะเป็นการประหยัดในเรื่องของงบประมาณที่จะต้องใช้จ่ายในการเข้าร่วมแข่งขัน

ซึ่งผลการจับสลากแบ่งกลุ่มของทีมชาติไทย ในแต่ละรายการดังนี้

วอลเลย์บอลยุวชนหญิง อายุต่ำกว่า 18 ปี ชิงแชมป์โลก 2021 ที่เมืองดูรังโก ประเทศเม็กซิโก ระหว่างวันที่ 20-29 กันยายน 2564 ทีมชาติไทย กลุ่ม ซี ร่วมกับ สหรัฐอเมริกา, โรมาเนีย, ไนจีเรีย และ เปอร์โต ริโก

วอลเลย์บอลยุวชนชาย อายุต่ำกว่า 19 ปี ชิงแชมป์โลก 2021 ที่กรุงเตหะราน ประเทศอิหร่าน ระหว่างวันที่ 24 สิงหาคม - 2 กันยายน 2564 ทีมชาติไทย อยู่ในกลุ่ม กลุ่ม ซี ร่วมกับ รัสเซีย, บัลแกเรีย, แคเมอรูน และ เบลเยียม

วอลเลย์บอลเยาวชนหญิง อายุต่ำกว่า 20 ปี ชิงแชมป์โลก 2021 ที่ประเทศเนเธอร์แลนด์ และประเทศเบลเยียม ระหว่างวันที่ 9-18 กรกฎาคม 2564 ทีมชาติไทยอยู่ในกล่ม ซี ร่วมกับ ตุรกี, โปแลนด์ และ สหรัฐอเมริกา

ส่วน วอลเลย์บอลเยาวชนชาย อายุต่ำกว่า 21 ปี ชิงแชมป์โลก 2021 ที่ประเทศอิตาลี และประเทศบัลแกเรีย ระหว่างวันที่ 23 กันยายน - 3 ตุลาคม 2564 ที่แม้จะยังไม่ได้ยืนยันชื่อของทีมชาติไทยอย่างเป็นทางการ แต่หากดูจากผลการจับสลาก เราน่าจะได้อยู่ในกลุ่ม เอ ร่วมกับ อิตาลี, อียิปต์ และ เช็ก

และแม้ว่าการได้เข้าร่วมในศึกชิงแชมป์โลกของทีมชาติไทย ทั้ง 4 รุ่น จะเป็นข่าวที่น่ายินดี แต่ในอีกมุมหนึ่ง ก็กลายเป็น "ทุกขลาภ" เพราะรายการที่แข่งขันเร็วสุดคือ เยาวชนหญิง U20 ในช่วงกลางเดือนกรกฎาคม ที่จะเหลือเวลาให้เราได้เตรียมตัวอีกเพียงแค่ไม่ถึง 1 เดือน

ไหนจะเรื่องของการหาตัวนักกีฬา หรือไหนจะเรื่องการหาสถานที่ฝึกซ้อมในช่วงของสถานการณ์โควิด แบบนี้น่าจะเป็นงานลำบากของทางสมาคมฯ พอสมควร

แต่เชื่อว่า นี่จะเป็นอีกหนึ่งบททดสอบ และโอกาสอันล้ำค่าอย่างสูงของนักกีฬาทีมชาติไทย ทั้งทีมชาย และทีมหญิง ที่จะได้ประโยชน์จากการแข่งขันในรายการนี้อย่างที่สุดทีเดียว