อีกไม่กี่ชั่วโมงศึกสนุกเกอร์รายการยิ่งใหญ่ที่สุดในโลก 1 ใน 3 ทัวร์นาเม้นท์ เป็นรองแค่ชิงแชมป์โลก เหนือกว่า ยูเค แชมเปี้ยนส์ชิพ นั่นคือ เดอะ มาสเตอร์ จะเริ่มขึ้นอีกครั้ง

 เดอะ มาสเตอส์ รายการแข่งขันสนุกเกอร์อาชีพ เริ่มมาตั้งแต่ปี 1975 นับล่วงมาเกือบครึ่งศตวรรษ เป็นรายการใหญ่ที่ยาวนานที่สุดรองจาก ชิงแชมป์โลก ถือเป็นรายการสำคัญที่แฟนนักสอยคิวทั่วโลกรอคอย แม้ไม่มีการสะสมคะแนนและชิงเงินรางวัลล้วนๆ แต่เพราะเป็นการคัดเลือกเอาสุดยอด มือดี 16 อันดับของโลกมาชิงชัยหาความเป็นสุดยอดในแต่ละปี  

 สำหรับฤดูกาลนี้กำหนดระหว่างวันอาทิตย์ที่ 10-17 มกราคม ปักหลักยาวที่ มาร์แชล อารีนา เมืองมิลตัน คีน ประเทศอังกฤษ

 เสน่ห์ของศึกรายการนี้นอกเหนือจากเกมสั้นที่สามารถพลิกล็อกได้ทุกคู่ เพราะการดึงยอดฝีมือ 16 อันดับมาจัดเต็มทุกไม้ ทุกเกมไม่มีเพื่อนเพื่อห่ำหั่นชิงเงินรางวัลที่สูงลิบ ที่สำคัญการแต่งกายที่ผิดแปลกไปจากเดิมที่นักสนุกเกอร์ต้องมีหูกระต่าย กลายเป็นสวมเนทไทลงแข่งขันเป็นเอกลักษณ์ที่โดดเด่น

 และความพิเศษในปีนี้คือการเข้าร่วมของนักสนุกเกอร์ยืนหนึ่งของไทยนาม "เอฟ" เทพไชยา อุ่นหนู

 "เอฟ นครนายก" เทพไชยา ถือเป็นสนุกเกอร์เกอร์ในประวัติศาสตร์คนที่สองต่อจาก "ต๋อง ศิษย์ฉ่อย" หรือ "เจมส์ วัฒนา" ที่สร้างตำนานนักสนุกเกอร์คนแรกของไทยที่เข้าร่วมการแข่งขันในรายการสำคัญนี้

 การเข้ามาของ "เอฟวัน" ครั้งนี้ถือเป็นการสร้างสถิติใหม่ให้กับตัวเองและประเทศหลังขยับไปอยู่ อันดับที่ 15 ของโลก ในการประกาศ เมื่อเดือนตุลาคม ปี 2020 จนกลายเป็นนักสนุเกอร์ไทย ที่อันดับดีที่สุด หากไม่นับรวม อันดับที่ 3 ของ "ต๋อง ศิษย์ฉ่อย" ที่เคยทำเอาไว้ในฤดูกาล 1994/1995

 ปัจจุบันในเดือนมกราคมปี 2021 หลังนับคะแนนสุดท้ายในรายการ "ยูเค แชมเปี้ยนส์ชิพ" เอฟ นครนายก อยู่อันดับ 16 ของโลก มี 243,000 คะแนน ไล่หลังอันดับ 10 ที่ติดท็อปเทน "มาร์ค อัลเลน" 92,500 คะแนน

  ในการแข่งขัน "เดอะ มาสเตอร์" ถือเป็นบททดสอบสำคัญของ "เอฟวัน" เทพไชยา เนื่องจากฟอร์มระยะหลังดูต่ำตกลงอย่างน่าใจหาย โดยเฉพาะในรายการล่าสุด "แชมเปี้ยนส์ชิพ ลีก" รายการแรกของปีที่ต้องตกรอบตั้งแต่ไก่โห่ โดยได้อันดับรองบ๋วยของกลุ่มจากผู้เล่น 7 คน ในการแข่งพบกันหมด 6 นัด ชนะคู่แข่งแบบเสียเฟรมเพียง 2 นัด

 รายการนี้จึงเป็นการวัดใจว่าจะสามารถทำได้ดีเพียงใด ในขณะที่ "ดิ ไอดอล" ต๋อง ศิษย์ฉ่อย ไม่เพียงแต่เข้าร่วมการแข่งขันเป็นคนแรกในประวัติศาสตร์ ยังสามารถเข้าสู่รอบชิงชนะเลิศได้ในปี 1993

 "ต๋อง ศิษย์ฉ่อย" หรือใช้ชื่อในการแข่งขัน "เจมส์ วัฒนา" เกือบคว้าแชมป์มาสเตอร์ส ได้ในปีนั้น แต่ต้องเจอตอสำคัญที่กำลังสุดร้อนแรงนั่นคือ "สตีเฟ่น เฮนดรี้" มือ 1 โลกที่ไร้เทียมทานในยุคนั้น

              

 ศึกมาสเตอร์สปี 1993 เป็นรายการเดียวที่ ''ไทยทอร์นาโด'' เข้าชิงในรายการระดับทริปเปิลคราวน์ ทว่าต้องอกหักทำได้ดีที่สุดแค่รองแชมป์ หลังพ่ายแพ้ สตีเฟ่น เฮนดรี้ 5-9 เฟรม

 พลาดการสร้างสถิติเป็นคนไทยและเอเชียคนแรกที่คว้าแชมป์รายการนี้

 กระทั่งเกือบ 20 ปีต่อมา ศึกมาสเตอร์ส ปี 2011 "ดิง จุน ฮุย" นักสอยคิวชาวจีน ครองสถิติเป็นนักสอยคิวเอเชียคนแรกที่คว้าแชมป์รายการนี้ หลังจากเอาชนะอีกหนึ่งนักสอยคิวเอเชียอย่าง มาร์โก้ ฟู จากฮ่องกง 10-4 เฟรม ในรอบชิงชนะเลิศ

 อย่างไรก็ตาม ทำเนียบแชมป์สูงสุด ในรายการ "เดอะ มาสเตอร์" บันทึกชื่อ รอนนี่ โอซุลลิแวน แชมป์  7 สมัย จากการเข้าชิงชนะเลิศถึง 13 ครั้ง ถือเป็นเป็นสถิติที่ยากต่อการทำลาย รองลงมาคือ สตีเฟ่น เฮนดรี้ แชมป์ 6 สมัย แต่มีอีกสถิติที่ยากต่อการทำลายเช่นกัน คือการเป็นแชมป์ 5 สมัยซ้อน

 ลำดับถัดมาเป็นแชมป์ 3 สมัย โดยมียอดนักสอยคิวคว้าแชมป์เท่ากันถึง 4 รายคือ มาร์ค เซลบี้, คลิฟท์ ธอร์เบริ์น, สตีฟ เดวิส และ พอล ฮันท์เตอร์

 สำหรับเงินรางวัลในปีนี้ 725,000 ปอนด์ คิดเป็นเงินไทยรวมแล้วเกือบ 30 ล้านบาท โดยแชมป์รับไปคนเดียว 250,000 ปอนด์ หรือกว่า 10 ล้านบาทเลยทีเดียว และรางวัลสำหรับผู้ทำแมกซิมั่มเบรกจะรับเพิ่มอีก 15,000 ปอนด์หรือกว่า 6 แสนบาท

 สถิติบันทึกว่า ประวัติศาสตร์ของการแข่งขันมีการทำแมกซิมั่นเบรกจากนักสนุกเกอร์ที่ไม่ใช่ 3 อังกฤษ แค่ 3 ครั้งจาก 3 ประเทศ คือ เคิร์ก สตีเวนส์ จากแคนาดา คนแรกในปี 1984 ต่อด้วย ดิง จุนฮุย มือ 1 เอเชียจากจีน เมื่อปี 2007 และล่าสุด มาร์โก ฟู ของฮ่องกงในปี 2015

 น่าแปลกว่า "เดอะ ร็อตเกต" รอนนี่ โอซุลลิแวน รวมถึง "สตีเฟ่น เฮนดรี้" สองยอดนักสอยคิวที่ครองแชมป์นับรวมถึง 13 สมัย ยังไม่สามารถทำแมกซิมั่มเบรกในรายการนี้ได้เลย

 มาดูผลประกบคู่ "เดอะ มาสเตอร์ 2021" รอบ 16 คนสุดท้าย โปรแกรมออกมาดังนี้ รอนนี่ โอซุลลิแวน มืออันดับ 3 พบ ดิง จุนฮุน มือ10, จอนห์ ฮิกกินส์ มือ 6 พบ มาร์ค อัลเลน มือ 9, คีแรน วิลสัน มือ 5 พบ แจ็ค ลิซอว์สกี้ มือ 14, จัดด์ ทรัมป์ มือ 1 โลกที่กำลังร้อนแรง พบ เดวิด กิลเบิร์ต มือ 13, นีล โรเบิร์ตสัน มือ 2 พบ หยาน บิงเตา มือ 11, มาร์ค เซลบี้ มือ 4 พบ สตีเฟ่น แมคไกวร์ มือ 8, ณอน เมอร์ฟี่ แชมป์เก่ามือ 7 พบ มาร์ค วิลเลี่ยม มือ 15

 และ สจ๊วต บิงแฮม มือ 12 พบ "เอฟวัน" เทพไชยา อุ่นหนู มืออันดับ 16 สุดท้ายที่ติดสอยห้อยตามเข้ามาร่วมในศึกใหญ่นี้ โดยคู่นี้กำหนดเวลาแข่งขัน 20.00 น. วันที่ 11 ม.ค. ตามเวลาประเทศไทย

 ต้องเอาใจช่วย "เอฟ" เทพไชยา มาสร้างประวัติศาสตร์ให้กับวงการสนุกเกอร์ไทยอีกครั้ง และหากทำได้ดีกว่า " ต๋อง ศิษย์ฉ่อย" แค่ลำดับเดียว นั่นหมายถึงแชมป์

 "เอฟวัน" ก็จะกลายเป็นตำนานนักสอยคิวไทยที่โลกต้องจดจำ