บางคนมีส่วนร่วมในการเล่นกีฬาเพื่อความสนุกสนานหรือเพื่อสุขภาพที่ดี แต่สำหรับตัวตบระดับท็อปอย่าง ไอมัล ข่าน วอลเลย์บอลเป็นประเพณีการเล่นกีฬาของครอบครัวของเขาเลยทีเดียว

"ผมเริ่มเล่นวอลเลย์บอลในปี 2005 แต่จริง ๆ แล้วแบดมินตันต่างหากเป็นกีฬาที่ผมเล่นครั้งแรกที่โรงเรียน" ไอมัล เริ่มเล่า

"บอกตามตรงครับ วอลเลย์บอลเป็นเกมของครอบครัวผม ลุงของผม, ลูกพี่ลูกน้อง, พี่ชายของผมและแม้แต่คุณปู่ของผมก็เล่นวอลเลย์บอล มันเป็นความหลงใหลที่แท้จริงของทุกคนในครอบครัว และเหตุผลที่ว่าทำไม สมาชิกทุกคนในครอบครัวของผมถึงตัวสูง หากไม่นับความได้เปรียบด้านความสูง เราทุกคนก็ล้วนสนุกกับการเล่นวอลเลย์บอลด้วยกัน, ผลัดกันตบ รับ และเสิร์ฟ"

"นอกจากนี้เรายังมีพื้นที่เปิดโล่งที่เกสต์เฮาส์ของเรา แม้ว่าพวกเราหลายคนจะอายุเกิน 30 ปี แต่เราก็ยังเล่นกับสมาชิกในครอบครัวและเพื่อน ๆ ลุงของผมแนะนำผมให้รู้จักกับสมาคมกีฬาในจังหวัดของเรา (ไคเบอร์ ปัคตูนควา) และผมได้รับเลือกให้เข้าร่วมแคมป์เยาวชนทีมชาติของปากีสถานในปี 2007 เพียงสองปีหลังจากที่ผมเล่นกีฬานี้เป็นครั้งแรก"

เป็นเรื่องสำคัญที่ในกีฬาวอลเลย์บอล ความสูงของตัวตีเป็นปัจจัยสำคัญ เนื่องจากความสูงทำให้ผู้เล่นได้เปรียบในกิจกรรมที่อยู่ใกล้ตาข่าย ดังนั้นคนที่มีรูปร่างสูงใหญ่ โดยเฉพาะอย่าง ไอมัล ที่เขาสูงถึง 204 เซนติเมตร จึงได้เปรียบกว่าคนอื่น ๆ

"ผมเห็นด้วยอย่างยิ่งกับความคิดบางอย่างที่บอกว่าความสูงเป็นข้อได้เปรียบในวอลเลย์บอล อย่างไรก็ตามผมเห็นผู้เล่นบางคนอย่างชาวญี่ปุ่นพวกเขาไม่ได้สูงขนาดนั้น แต่ถึงกระนั้นพวกเขาก็ได้ผลิตผู้เล่นที่ดีที่สุดและทีมที่ดีในเอเชีย"

ความพยายามครั้งแรกของ ไอมัล ในการเริ่มต้นเล่นวอลเลย์บอลต้องย้อนหลังไปปี 2006 เมื่อเขาเข้าร่วมทีมหมู่บ้านของเขาสำหรับการแข่งขันในท้องถิ่น เพียงหนึ่งปีหลังจากเข้าร่วมแคมป์เยาวชนทีมชาติ เขาได้รับเลือกให้เข้าร่วมทีมเยาวชนของปากีสถานและกลายเป็นความหวังของประเทศในการแข่งขันเยาวชน U20 ชิงแชมป์เอเชีย 2008 ที่กรุงเตหะราน ประเทศอิหร่าน ที่นั่น ปากีสถาน ทำผลงานได้อย่างยอดเยี่ยม และกลับมาด้วยเหรียญทองแดง

ทีมใดก็ตามที่ได้เหรียญทองแดงจะไม่สามารถผ่อนคลายและวางใจกับชัยชนะนั้นได้ ดังนั้นปากีสถานจึงพยายามอย่างเต็มที่ เพื่อเติมเต็มความทะเยอทะยานของพวกเขา จากนั้นจึงก้าวขึ้นสู่ระดับที่สูงขึ้นในการแข่งขันในต่างประเทศมากขึ้น ทำให้ทีมพัฒนาขึ้นอย่างก้าวกระโดดและก้าวสู่จุดสูงสุดของคลื่นความเชื่อมั่นทุกครั้งที่เข้าสู่สนามการแข่งขัน

"เท่าที่ผมเกี่ยวข้อง วอลเลย์บอลเป็นที่นิยมอย่างมากในปากีสถาน ผลงานของเราก็ดีขึ้นกว่าแต่ก่อนมากด้วยการสนับสนุนที่ดีของชาวปากีสถานจากทุกเพศทุกวัย นอกจากนี้ผู้คนยังจัดการแข่งขันในท้องถิ่นด้วยค่าใช้จ่ายของพวกเขาเอง"

"ไม่ว่าคุณจะตัดสินใจทำอะไรก็ตาม ให้แน่ใจว่ามันทำให้ใบหน้าของคุณมีรอยยิ้มและนำความสุขสู่หัวใจของคุณ เช่นเดียวกันกับผม ตอนผมเล่นวอลเลย์บอลไม่ว่าจะวัตถุประสงค์ใด เพื่อความสนุกสนานหรือในระหว่างการแข่งขันที่จริงจัง มันให้พลังงานและทำให้ผมกระตือรือร้นตลอดทั้งวัน"

"ในแง่ของการแข่งขัน ประสบการณ์ที่ดีที่สุดของผมเกิดขึ้นเมื่อผมเล่นให้กับปากีสถานในการแข่งขันโอลิมปิกเกมส์ 2012 รอบคัดเลือกที่โซเฟีย ประเทศบัลแกเรีย ปากีสถานต้องเจอกับทีมที่แข็งแกร่งอื่น ๆ เช่น ฝรั่งเศส, อียิปต์ และเจ้าภาพบัลแกเรีย นี่เป็นครั้งแรกของปากีสถานในการแข่งขันรอบคัดเลือกโอลิมปิก ดังนั้นทุกคนในทีมของผมตื่นเต้นมากที่ได้ต่อสู้กับทีมที่แข็งแกร่งเหล่านั้น แม้ว่าเราจะแพ้พวกเขาทั้งหมด และล้มเหลวในการแข่งขัน แต่เราก็ได้รับประสบการณ์และความรู้อันมีค่ามากมาย" ไอมัล เล่าถึงความประทับใจในครั้งนั้น

ในปากีสถาน ไอมัล เล่นให้กับ วัปดา วีซี (WAPDA VC) หน่วยงานพัฒนาน้ำและพลังงาน ซึ่งเป็นบริษัทไฟฟ้าของรัฐบาลปากีสถานซึ่งเขาทำงานอยู่ในส่วนกีฬา ทีมสโมสรยังส่งความมุ่งมั่นของพวกเขา ให้ไปแข่งขันในรายการระดับประเทศ และระดับเอเชีย

ปี 2018 วัปดา ยังได้เป็นตัวแทนของปากีสถานในการแข่งขันสโมสรชาย ชิงแชมป์เอเชีย ที่กรุงเนปิดอว์ ประเทศพม่า ที่นั่น วัปดา ซึ่งเป็นทีมสโมสรที่เป็นแชมป์ในปากีสถานในช่วง 6 ปีที่ผ่านมากลายเป็นทีมปากีสถานทีมแรกในประวัติศาสตร์ที่สามารถจบ 3 อันดับแรกในการแข่งขันสโมสรเอเชีย

โดยผลงานที่ดีที่สุด คือการกลับมาเอาชนะ ซาเนสต์ คัญฮวา ของเวียดนาม หลังจากตามหลัง 1-2 เซต ก่อนจะคัมแบ็กกลับมาเอาชนะได้อย่างยอดเยี่ยม 3-2 เซต ในรอบชิงอันดับ 3 อีกทั้ง ไอมัล ข่าน ยังคว้ารางวัลบีหลังยอดเยี่ยมได้อีกด้วย

แม้ว่าวอลเลย์บอลจะค่อย ๆ ได้รับความนิยมในปากีสถาน แต่การสนับสนุนจากรัฐบาลก็ดูเหมือนจะไม่มากนัก ซึ่งแตกต่างจากคริกเก็ตซึ่งเป็นกีฬาที่ได้รับความนิยมมากที่สุดในปากีสถานและเป็นกีฬาประเภทเดียวที่ได้รับการสนับสนุนจากรัฐบาลอย่างเต็มที่ วอลเลย์บอลและกีฬาอื่น ๆ ได้กลายเป็นกีฬาอันดับสองในประเทศ

"เราต้องการการสนับสนุนเพิ่มเติม สิ่งแรกคือการสนับสนุนของรัฐบาลในรูปแบบของการส่งเสริมทางการเงินให้กับสหพันธ์ และบรรดาผู้เล่น อย่างไรก็ตาม สิ่งที่สำคัญที่สุดคือการจัดให้มีลีกอาชีพในปากีสถาน ผู้เล่นหลายคนจากทีมชาติปากีสถานกำลังเล่นอยู่ต่างประเทศและระดับของวอลเลย์บอลปากีสถานก็ดีขึ้นกว่าแต่ก่อนมาก ผลงานของเราในการแข่งขันระดับนานาชาติทำให้เห็นถึงการพัฒนาขึ้นอย่างมีนัยสำคัญในวอลเลย์บอลปากีสถาน"

นอกเหนือจากการแข่งขันชิงแชมป์เอเชียแล้ว การแข่งขันที่สำคัญอีกรายการหนึ่งของปากีสถานที่มาพร้อมกับประสิทธิภาพที่เพิ่มขึ้นในแต่ละรุ่นที่พวกเขาได้ทำการแข่งขันก็คือการแข่งขันกีฬาแห่งภูมิภาคเอเชียใต้ (South Asian Games)

"ในปี 2016 ปากีสถานได้เหรียญทองแดงในการแข่งขัน South Asian Games ครั้งที่ 12 ที่กูวาฮาติ ประเทศอินเดีย แต่เรากลับมาแข็งแกร่งขึ้นมากในครั้งล่าสุดที่กาฐมาณฑุ ประเทศเนปาล ในปี 2019 เป็นเรื่องที่น่าเสียดายที่เราแพ้ในการลงสนาม 4 เซต ให้กับ อินเดีย และได้เพียงแค่เหรียญเงิน"

ในการเล่นอาชีพ ไอมัล เข้าร่วมทีมนครราชสีมา เดอะมอลล์ วีซี ในไทยแลนด์ลีก ฤดูกาล 2020 อย่างไรก็ตามเนื่องจากการระบาดของโควิด-19 เขาจึงได้เล่นให้กับทีมในฤดูกาลปกติเท่านั้น การแข่งขันบางนัดถูกระงับทำให้ผู้เล่นต่างชาติเกือบทั้งหมดกลับไปยังประเทศของตน

ไอมัล ไม่ได้เล่นให้กับนครราชสีมา ในรอบ The Final 4 แต่กลับกลายเป็นเรื่องที่น่าประหลาดใจพอสมควรเพราะทีมที่แม้ว่าจะไม่มีเขาเล่น แต่ในที่สุดก็คว้าตำแหน่งแชมป์ลีกได้

"ผมรู้สึกเสียใจพอสมควรที่พลาดโอกาสช่วยทีม แต่เมื่อรู้ว่านครราชสีมาคว้าแชมป์ไทยแลนด์ลีกได้ ผมดีใจมาก"

"อันที่จริงไทยแลนด์ลีกไม่ใช่ลีกแรกในอาชีพของผม ผมเล่นลีกแรกในโอมานกับ Al-Seeb Club ในฤดูกาล 2013-14 ตามด้วยลีกไต้หวันกับ ไท่จง แบงก์ ในฤดูกาล 2014-15, Al Ain Club ใน UAE ฤดูกาล 2016-17 และ Al-Khaleej Saihat ในซาอุดิ อาระเบีย ลีก ในฤดูกาล 2017-2018 รวมถึง Al-Gharafa SC Doha ในกาตาร์ ลีก ฤดูกาล 2018-19 ก่อนที่จะเดินทางมาประเทศไทย กับไทยแลนด์ลีกปี 2020"

"ผมมีประสบการณ์ที่ดีที่สุดในนครราชสีมา การจัดการทั้งหมด, เพื่อนร่วมทีมและโค้ช ทุกคนคือสิ่งที่ดีที่สุดในชีวิตของผม พูดตามตรงเลยว่าผมไม่มีปัญหาอะไรเลยที่นั่น ผมพยายามเต็มที่ ทำผลงานได้ดีกับทีมและสมาชิกทุกคนในสโมสรก็มีความสุขกับฟอร์มการเล่นของผม"

เมื่อถามถึงความคิดในการรีไทร์ของเขา ไอมัล หยุดชั่วขณะก่อนที่จะตอบว่า

"ผมยังไม่ได้วางแผนเลยครับ แต่สิ่งหนึ่งที่อยู่ในใจผมตลอดก็คือผมต้องการเป็นโค้ชหลังจากเข้าสู่วัยเลิกเล่นอย่างเต็มรูปแบบ นอกจากนี้ผมไม่คาดหวังว่าลูก ๆ ของผมจะรับหน้าที่ตรงนี้แทนในอนาคต ระดับของวอลเลย์บอลหญิงอยู่ในระดับต่ำมากในปากีสถานดังนั้นผมจึงต้องการให้ลูกสาวของผมมีคุณสมบัติที่ดีที่สุด"

เช่นเดียวกับนักกีฬาวอลเลย์บอลคนอื่น ๆ ไอมัลไม่ใช่คนแปลกหน้าสำหรับโซเชียล มีเดีย โดยใช้เพื่อติดต่อกับเพื่อน ๆ และครอบครัวขยายตลอดจนสร้างเครือข่ายโอกาสในการทำงาน, ค้นหาผู้คนทั่วโลกที่มีความสนใจเหมือนกันและแบ่งปันความคิด, ความรู้สึกความเข้าใจและอารมณ์ความรู้สึก

"ผมมีบัญชี Instagram และ Facebook ผมจะบอกว่ามันช่วยได้มากสำหรับผมในการโปรโมตและแสดงทักษะและความสามารถของผมในโลกวอลเลย์บอลเพราะบางครั้งสื่อไม่ได้ให้ความสำคัญกับวอลเลย์บอลมากนักสำหรับเกมถ่ายทอดสดทางทีวี นอกจากนี้ผมมักจะอัปโหลดวิดีโอของผมเพื่อแสดงให้กับสโมสรอื่น ๆ"

ในขณะที่ประเทศต่างๆ ทั่วโลกกำลังดำเนินการอย่างเข้มข้นเพื่อลดการแพร่ระบาดของโควิด-19 ไอมัล ก็รู้สึกกังวลและเครียดเล็กน้อยในการรับมือกับความไม่แน่นอนระหว่างการแพร่ระบาด

"ตอนที่ผมกลับมาจากเมืองไทยในฤดูกาลนี้ คุณจะรู้ว่าทุกที่ในประเทศของผมอยู่ภายใต้ข้อจำกัดของไวรัสโคโรน่าที่เข้มงวดมากขึ้นด้วยการล็อคดาวน์ธุรกิจและกิจกรรม ดังนั้นจึงเป็นเรื่องยากมากที่จะรักษาความฟิต แต่คุณก็รู้ว่ามันส่งผลกระทบต่อกีฬาทุกประเภททั่วโลก ถึงแม้ว่าผมจะออกกำลังกายที่บ้าน แต่ระดับความฟิตก็ไม่เหมือนเดิม ตอนนี้ผมกำลังฝึกซ้อมทุกวันเพื่อรักษาความฟิต"

"ที่สำคัญก็คือสถานการณ์การแข่งขันวอลเลย์บอลในปีหน้ายังไม่แน่นอน หลายประเทศในเอเชียได้รับผลกระทบอย่างหนักจากโควิด และคาดเดาได้ยากมากว่าจะจัดการแข่งขันได้เมื่อใด ไม่ต้องสงสัยเลยว่าตอนนี้มันยากมาก แต่ผมหวังว่าจะเริ่มต้นอีกครั้งในไม่ช้าและมุ่งเน้นที่จะรักษาระดับและกลับมาแข่งลีกเพื่อให้รายการต่าง ๆ ได้ดำเนินต่อไป"

เมื่อให้ฝากอะไรกับครอบครัวและเพื่อนของเขาที่เคยสนับสนุนเขาในอดีตจนมาถึงจุดที่เขายืนอยู่ในตอนนี้ ไอมัลกล่าวว่า

"ผมอยากจะขอบคุณพ่อแม่ของผมที่สนับสนุนผมจากใจพวกเขา สิ่งที่ผมเป็นอยู่ทุกวันนี้เป็นเพราะพวกเขาและคำอธิษฐานของพวกเขา ผมต้องแสดงความขอบคุณต่อลุงของผม อิบราฮิม ข่าน, ริอาซ ข่าน และยาซีร ข่าน พี่เขยของผม พวกเขาสนับสนุนผมทางการเงินเสมอและให้แรงจูงใจในการบรรลุเป้าหมายของผม"

"นอกจากนี้ผมก็ขอขอบคุณมาก ๆ สำหรับการสนับสนุนของ AVC และผมขอฝากถึงเพื่อน ๆ ในแวดวงวอลเลย์บอลของผมในปากีสถานและต่างประเทศให้คงความฟิตและเป็นกำลังใจซึ่งกันและกันเพราะเราคือครอบครัววอลเลย์บอล"

 

 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 

Dear team you’re all amazing keep up the great work always proud of you#themallvc❤️

A post shared by Aimal Khan (@aimal_iqbal) on Mar 21, 2020 at 4:08am PDT